Polución del aire exterior: posibles efectos en la salud

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¿Qué es la polución del aire?

La polución del aire se compone de muchos tipos de gases, gotitas y partículas que reducen la calidad el aire. El aire puede estar contaminado tanto en la ciudad como en el campo.

En la ciudad la polución del aire puede ser causada por automóviles, buses y aviones, al igual que por la industria y la construcción. La polución del aire en el campo puede ser causada por el polvo de los tractores que están arando los campos, camiones y automóviles que están manejando por carreteras destapadas o con gravilla, por canteras de donde extraen piedras y por humo de fuego de madera y de fuego de cultivos.

El ozono a nivel del suelo constituye la mayor parte de la polución del aire en la mayoría de las ciudades. El ozono a nivel del suelo se crea cuando los gases que han sido liberados en el aire por los motores y por la combustión de la gasolina interactúan al entrar en contacto con los rayos solares. Los niveles de ozono aumentan en las ciudades cuando el aire está quieto, el sol es fuerte y la temperatura es tibia. El ozono a nivel del suelo no debe confundirse con el ozono "bueno" que está millas más arriba en la atmósfera y que nos protege de las radiaciones solares dañinas.

¿Qué síntomas causa la polución del aire?

La polución del aire puede irritar los ojos, la garganta y los pulmones. El ardor en los ojos, la tos y la presión en el pecho son comunes con la exposición a niveles altos de polución en el aire.

Sin embargo, las personas reaccionan de manera muy diferente a la polución del aire. Algunas personas pueden notar una sensación de presión en el pecho o tos, mientras que otras pueden no notar ningún efecto. Puesto que el ejercicio requiere una respiración más rápida y profunda, éste puede aumentar los síntomas. Las personas con enfermedades del corazón tales como angina, o con enfermedades del pulmón tales como enfisema o asma, pueden ser muy sensibles a ser expuestas a la polución del aire y pueden notar síntomas que los demás no notan.

¿La polución del aire es mala para mi salud?

Afortunadamente, para la mayoría de las personas saludables, los síntomas de la exposición a la polución del aire usualmente desaparecen tan pronto como la calidad el aire mejora. Sin embargo, ciertos grupos de personas son más sensibles a los efectos de la polución del aire que otros.

Los niños probablemente sienten los efectos de la polución a niveles más bajos que los adultos. También experimentan más enfermedades tales como bronquitis y dolores de oído en áreas de polución elevada que en áreas con aire más limpio.

Las personas con enfermedad del corazón o del pulmón también reaccionan de manera más fuerte al aire contaminado. Durante las épocas de polución alta su condición empeora hasta el punto que deben limitar sus actividades o inclusive buscar atención médica. Anteriormente, un número de muertes han sido asociadas con condiciones de contaminación grave. Es raro hoy en día encontrar un los Estados Unidos de América un nivel de polución así de malo.

Los efectos en la salud de la exposición a largo plazo a niveles bajos de contaminación del aire están siendo estudiados.

¿Existe algún grupo que lleva un registro de la polución del aire?

La Environmental Protection Agency, EPA (Agencia estadounidense para la protección del medio ambiente) chequea y reporta la calidad del aire en los Estados Unidos de América. Por los esfuerzos de esta agencia, la calidad del aire de la nación ha mejorado tremendamente durante los últimos 20 años. La agencia EPA, en cooperación con juntas locales de calidad del aire, miden los niveles de polución en el aire de muchas ciudades grandes y de un número de áreas rurales.

Los periódicos, televisión y estaciones de radio dan con frecuencia los reportes de la calidad del aire en las áreas donde la polución constituye un problema. El "Pollution Standards Index, PSI" (Índice de estándares de polución) es una escala de la calidad del aire que va desde 0 hasta 500 y que se usa en muchos reportes del clima. Un puntaje PSI de más de 100 indica condiciones del aire que no son saludables.

¿Qué puedo hacer para proteger a mi familia y a mi mismo?

Chequee el índice PSI que han predicho en su área. Tenga cuidado si el índice PSI es mayor que 100. También tenga cuidado si hay condiciones climáticas de alto riesgo; por ejemplo, un día caluroso y soleado en el cual usted comienza a sentir síntomas como presión en el pecho, ojos llorosos o tos.

Usted puede protegerse a si mismo y a su familia de los efectos de la polución del aire haciendo lo siguiente:

  • Manténgase adentro tanto como pueda durante los días en que los niveles de polución son altos. Muchos contaminantes tienen niveles menores adentro que afuera.
  • Si necesita salir afuera, limite sus actividades al aire libre a las primeras horas de la mañana o espere hasta que el sol se haya puesto. Esto es importante en zonas con condiciones elevadas de ozono (como en muchas ciudades grandes) pues los rayos del sol hacen que los niveles de ozono aumenten.
  • No haga ejercicio ni se esfuerce demasiado al aire libre cuando los reportes de la calidad del aire indican condiciones no saludables. Entre más rápido respire, más polución lleva hacia adentro de sus pulmones.

Estos pasos generalmente previenen los síntomas en adultos y niños sanos. Sin embargo, si usted vive o trabaja cerca de una zona de polución conocida, o si usted tiene un problema crónico del corazón o del pulmón, hable con su médico acerca de otras formas de protegerse a si mismo de la polución del aire.

Escrito por personal editorial de familydoctor.org.

Revisado/actualizado: 04/08
Creado: 10/01

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